Puente Sobre El Lago La Rotura del Puente

El Puente General Rafael Urdaneta cruza la parte más angosta del Lago de Maracaibo, en el Estado Zulia, al noroeste de Venezuela, y conecta la ciudad de Maracaibo con el resto del país. Fue nombrado en honor del General Rafael Urdaneta, Héroe Zuliano de la independencia de Venezuela.

Diseñado por el ilustre ingeniero venezolano Paul Lustgarten, fue construido en concreto u hormigón armado y tiene una longitud de 8.678 metros y 134 pilas. En su parte central el puente es del tipo puente atirantado, sus bases se encuentran ancladas al fondo del Lago de Maracaibo a una profundidad de 60 metros (para permitir que embarcaciones de hasta 45 m de altura puedan entrar al lago y luz de 235 m), y cuenta con dos carriles por sentido. Soporta un tráfico promedio de 45 mil vehículos diarios. En este puente se encuentra el monumento de luces más grande de América Latina y el tercero del mundo.

Este puente permitió unir ambas orillas del lago y conectar de manera expedita a la ciudad de Maracaibo con el resto de Venezuela. Los proyectos iniciales para el puente fueron descartados pues se consideró que una estructura de metal requeriría mucho mantenimiento, dado el clima húmedo de la zona. Además de requerir poco mantenimiento, en Venezuela el cemento es un material menos costoso que el acero y mantendría los requerimientos estéticos de la obra.

Para su construcción se utilizaron 138 mil toneladas de cemento, 20 mil t de metal, 67 mil m lineales de pilotes de perforación y la mano de obra de más de 2.600 personas

El puente fue proyectado y ejecutado en parte en el gobierno del General Marcos Pérez Jiménez, quien a causa de su derrocamiento, no logra concluir los trabajos de la obra por lo que es inaugurado el 24 de agosto de 1962 por el presidente de Venezuela, para la época Rómulo Betancourt. Fue durante varios años el puente más largo del mundo en su tipo y sigue siendo una de las estructuras en hormigón armado más grandes del mundo.

Es importante destacar que se le considera el primer puente moderno de su tipo, de hecho la tecnología para construcción costa afuera fue diseñada enteramente por Venezolanos, lo cual involucró el diseño de gabarras para hincado de pilotes (gabarras martillo) y pilotes para el tipo de lecho que presenta el lago, accesorios para la distribución de las cargas a ser izadas, hitos tecnológicos que han pasado desapercibidos y de los cuales existen pocos registros históricos.

Dos años más tarde, el 6 de abril de 1964 aproximadamente a las 22:45, el súper tanquero Esso Maracaibo, que cargaba con 262 mil barriles de crudo (para un peso total de 36.000 toneladas), la nave sufrió una falla en la sala de turboalternadores, que sacó fuera de líneas las plantas eléctricas de la nave, de inmediato se lanzó la alerta y el capitán y el jefe de máquinas ordenaron las maniobras de emergencia para lanzar las anclas de popa con los cabrestantes de vapor, esto con la finalidad de tratar de cambiar el curso de la nave y vararla en los bancos de arena que rodean el canal de navegacíón, pero apenas lograron que la nave virara sobre su eje de popa, en sentido hacia la costa oriental del lago, pero por la corta distancia rozaron las pilas 31 y 32, el Ing. Lustgarden indicó en una entrevista para el SAPGRU que el ángulo de incidencia respecto al eje del canal de navegación fue de 15 grados, lo cual ocasionó el derrumbe de 249 m de la estructura.

Cabe destacar que la acción de viraje con el timón de emergencia de la nave para evitar golpear las pilas centrales, no se completó con éxito y se dependió exclusivamente de la acción del ancla de popa para virar la nave sobre su eje, con lo cual se buscaba vararla en los bancos de arena que rodean el canal de navegación, la naturaleza de esa acción era evitar el impacto contra las Pilas Centrales ocasionando un daño mayor a la estructura. Perdieron la vida 7 personas que iban en tres vehículos y un camión, que cayeron al vacío. El puente fue reparado en ocho meses con intervención de la Creole Petroleum Co y la empresa Hereema, entre otras.

En la actualidad la instalación dispone de una sala de exposiciones y sala audiovisual donde se proyectan documentales sobre las técnicas empleadas para la construcción de la estructura, paseos guiados por las instalalciones de control y vigilancia del puente, miradores con binoculares de costa y otros atractivios turísticos y culturales.

A comienzos del siglo XXI fue remozado e iluminado en sus seis pilares mayores, utilizando para ello 96 luminarias de 600 W, que pueden cambiar de color. Dicho sistema de iluminación de fabricación danesa fue diseñado para ser contemplado desde la ciudad de Maracaibo, tal y como se aprecia en la galeria de fotografía.

En noches de gran nubosidad puede verse como las luces iluminan las nubes, imagen que evoca los reflectores sobre la ciudad de Londres, cuando buscaban en las sombras de la noche a los cazas y bombas volantes alemanas, durante los aciagos bombardeos alemanes de principios de la Segunda Guerra Mundial.

Se tiene planeada la construcción de un segundo puente en el lago de maracaibo, para lo cual existe dos proyectos que estan siendo sometidos a los respectivos estudios de viabilidad:

El primero de ellos concebido por la firma de consultoría el Ing. Lustgarten, contempla un nuevo puente de cables atirantados,con amplias luces para facilitar la navegación de alta calado, muy parecido estéticamente al Puente del Rio Antirio en Grecia, a este se le denomina Puente Almirante Padilla.

el segundo de ellos concebido por una firma internacional, se basa en un trazado similar al Puente de Ørestung, involucra un tramo submarino y una puente con una configuración análoga al Puente Almirante Padilla, es un proyecto cuyos principales detractores refieren cierra el lago a la influencia de las aguas del golfo de venezuela, no toma en consideración la edad del parque automotor venezolano y la alta tasa de emisión de contaminates asociado a esta y su trazado está demasidoa al norte como para ofrecer viabilidad como vía alterna, se le denomina Puente Nigale (nombre Aborigen).

Ambos trazados son de tipo mixto para tráfico vehicular y para vía férrea.

El Puente General Rafael Urdaneta es visto por los zulianos como un icono cultural y del desarrollo de la region occidental, esto es evidenciado en diferentes expresiones culturales de la musica gaitera que hablan del "lago, china (referencia a nuestra Señora del Rosario María Virgen de Chiquinquira, denominada populamente "la Chinita") y puente.